Quisco de tallo grueso, de hasta 8 m de alto, de cilindro leñoso, generalmente solitario, semejando un árbol, de la familia Cactaceae. Posee 16 a 23 costillas muy espinosas, de 30-50 espinas largas y finas por areola. Flores hacia el ápice de la planta, de color blanco con tintes rosados, el tubo recubierto de escamas y pelos negros. Los frutos son bayas esféricas, cubiertas de pelos largos, el contenido es dulce, comestible, y posee semillas negras, brillantes.

Planta descrita por R.A.Philippi bajo otro género en 1860, después transferido al actual por Friedrich y Rowley en 1974.

El nombre genérico significa parecido a un "erizo" y el específico es por Atacama.

El género es de distribución sudamericana, con más de 50 especies de taxonomía confusa. En Chile cerca de 10 especies. La E. atacamensis vive en localidades restringidas en la Región de Tarapacá y Antofagasta , entre los 2600 y 3800 msnm. También en localidades de NE Argentina y en Bolivia.

La madera de esta especie fue muy utilizada para casas e iglesias de los pueblos andinos de Tarapacá y Antofagasta. En la actualidad se sigue utilizando para vigas, puertas, marcos, artesanías y esculturas. Su fruto es comestible.

La causa de su categoría como Incompletamente Conocida en la Región de Tarapacá se debe a los escasos conocimientos de la población en esa región y como Vulnerable en la de Antofagasta se debe al uso que se le da a la planta y a su escasa regeneración natural.

No se encuentra protegida en el SNASPE.


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